23-letni VC stawia na przedłużenie żywotności zdrowia

Porzucenie MIT Laura Deming poszukuje przyczyn choroby i mechanizmów jej zwalczania.

Ilustracja Meryl Rowin

Starzenie się jest problemem, który zdaniem Doliny Krzemowej może rozwiązać. Ale zanim Google uruchomiło Calico, 1,5 miliarda dolarów przedsięwzięcia oszukiwania śmierci, a Craig Venter i Peter Diamandis połączyli siły, tworząc Human Longevity Inc., była 17-letnia Laura Deming.

W 2012 roku zrezygnowała z MIT na stypendium Thiel, przeprowadziła się do Kalifornii i zaczęła zbierać 4 miliony dolarów na swój pierwszy fundusz venture capital, zainspirowany pracą z mentorem, Cynthią Kenyon, która studiuje przedłużanie życia i starzenie się.

Chociaż Demev's Longevity Fund ma o wiele mniej środków do zainwestowania niż inne firmy VC, jej portfolio obejmuje teraz tak znane firmy, jak Unity Biotechnology, która zebrała 151 milionów dolarów na opracowanie terapii, które oczyszczą organizm z „starzejących się” komórek związanych z chorobami starzenie się i Precision BioSciences, który wykorzystuje edycję genomu, aby wykorzystać układ odpornościowy pacjenta do opracowania nowych terapii przeciwnowotworowych.

W zeszłym tygodniu Deming, obecnie 23-letnia, ogłosiła swój drugi fundusz o łącznej wartości 22 milionów dolarów. Planuje zainwestować w osiem do dziesięciu wczesnych firm koncentrujących się na zwiększeniu „zdrowia” ludzi - lat, w których żyjemy stosunkowo wolni od chorób. Zadzwoniłem do niej po więcej szczegółów.

Gratulacje z funduszu. Jakie są teraz najbardziej ekscytujące obszary badań i rozwoju w dziedzinie zdrowia?

To zawsze najtrudniejsze pytanie. To naprawdę nie tyle obszar, co obszar plus szansa - jeśli zobaczymy, że pojawia się niesamowity przedsiębiorca. Może kiedyś przyjrzę się od dwóch do pięciu firm. Wszyscy będą mieli różne historie. Niektórzy powiedzą „Och, szukamy określonego genu”, a niektórzy będą mieli jakąś technologię platformy. Czasami spotykam kogoś, kto zmienia zdanie na coś lub opowiada mi o nowej, fascynującej dziedzinie nauki, o której wcześniej nie wiedziałem. W przeciwieństwie do inwestowania w technologię, można powiedzieć: „Naprawdę interesuję się VR”. Gdybyśmy powiedzieli, że „jesteśmy zainteresowani tymi pięcioma ścieżkami genetycznymi”, byłoby to zbyt szczegółowe.

Kiedy przedsiębiorca zmienił zdanie?

Prawdopodobnie każdego dnia przedsiębiorcy przekonują mnie, że biologia jest do pewnego stopnia przewidywalna. Moją największą stronniczością jest to, że ludzie są zbyt skomplikowani, aby dobrze przewidywać, a większość naszych obserwacji nie tłumaczy ani nie uogólnia.

Wskaźniki chorób takich jak choroba Alzheimera i niektóre nowotwory rosną, gdy ludzie żyją dłużej. Jak myślisz, jakie choroby oferują obecnie największą szansę na walkę?

Tym, co odróżnia nas jako fundusz od innych, jest to, że kiedy mówisz „choroba”, jestem zdezorientowany tym, co ten termin naprawdę oznacza w jego istocie. Wiele z tego, co nazywamy chorobą, może być czymś w rodzaju idiopatycznego zwłóknienia płuc, gdzie dosłownie w tytule choroby nie wiemy, co to powoduje. To zestaw objawów. Nasz fundusz skupia się na przyczynach i mechanizmach.

Czy możesz podać przykład?

Dobrym przykładem jest immunoterapia. To był raczej mechanizm niż chodzenie po chorobie, ale to spowodowało ten ogromny rozkwit w dziedzinie onkologii w ciągu ostatnich kilku lat. Interesują nas rzeczy, które odzwierciedlają to, w których masz mechanizm, który napędza emocje, i możesz znaleźć sposoby na zastosowanie tej koncepcji w naprawdę potężny sposób.

„Jeśli obszar inwestycyjny ma charakter długoterminowy, młodzież jest zaletą”.

Jak oceniasz technologiczne podejście firmy do terapii starzenia? Istnieje wiele obietnic i szumu w obszarach takich jak edycja genów lub terapia komórkami macierzystymi.

Gdybyś mógł pstryknąć palcami i natychmiast edytować wszystkie geny w ludzkim ciele, byłoby świetnie. Ale często mylone jest to, że [edycja] może być częścią stosu technologicznego.

Na przykład w przypadku RNAi wiele osób myślało, że to będzie kolejna wielka rzecz. Możesz mieć to niesamowite narzędzie badawcze, które jednak rozwiązuje tylko część problemu. Rzeczą, którą staramy się lepiej zrozumieć, jest między naprawdę ekscytującym wynikiem przedklinicznym a naprawdę skuteczną terapią u ludzi: jaki jest pełny zestaw technologii potrzebnych do tego? Dwadzieścia lat później rzeczy, które uniemożliwiły start RNAi, mogły [zostały opracowane], więc może to ekscytujący czas, aby wrócić i spróbować zainwestować.

Jak to jest być bardzo młodym VC?

Z definicji, jeśli obszar inwestycyjny jest długoterminowy, to zaletą jest młodzież. Czas jest po twojej stronie, aby zadawać pytania przez dziesięciolecia. Oczywiście negatywy są zbyt liczne, aby je policzyć. Jeśli coś jest z definicji bardzo trudne, nawet myśleć teoretycznie, rozpoczęcie od braku kapitału społecznego lub finansowego zdecydowanie prowadzi do tego.

Ta historia została zaktualizowana 10 września, aby skorygować wielkość inwestycji Google w Calico.